Nueva mano artificial permite “sentir” lo que se está tocando

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Uno de los enormes retos en el desarrollo de prótesis (además de reproducir un socio perdido), es restaurar un sentido tan representativo como el del tacto. Y eso es lo que han conseguido en el Centro Médico Veteran Affairs y la Universidad Case Western Reserve, a través de un modelo de mano artificial conectado a los nervios periféricos del brazo.

Hemos tenido avances extraordinarios a la hora de restaurar parcialmente socios perdidos con reemplazos artificiales. Los materiales involucrados son mas livianos, y con cada nuevo layout llegan avances en la precisión y el mantenimiento. Sin embargo, hay algo que aún esta en deuda, y es el tacto, una sensación elemental para resolver con cuánta fuerza sostenemos una pieza, o si existe alguna clase de peligro (cambios de temperatura, electricidad, etc.). En el vídeo que verán a continuación, una persona trata arrancar el tallo de algunas cerezas (o guindas, como prefieran) sin dañarlas. Al no recibir ninguna clase de información sensorial, jamás puede resolver el nivel de presión correcto para mantener a cada cereza, y cuando logra que no se escape de sus dedos, completa por aplastarla. En total, 9 cerezas sobre quince resultaron dañadas.

 

Luego, el integrante repitió el ejercicio, pese a que esta vez se habilitó el “feedback” sensorial proveniente de la mano. Gracias a la estimulación, los resultados mejoraron drásticamente, explotando una sola cereza de quince. Esta mano artificial junto a su interfaz nerviosa, fabricada por el Centro Médico Veteran Affairs y la Universidad Case Western Reserve, depende de una lista de electrodos peculiares conectados a los nervios periféricos del brazo (más específicamente, ulnar o cubital, radial y mediano), transfiriendo señales eléctricas a las fibras nerviosas conocidas como axones (también neuritas), a través de una vaina protectora de células vivas que protegen a estas fibras. Esto le da un perfil menos invasivo en comparación con otras tecnologias similares, que si bien pueden ofrecer mayor resolución, generan degradación y daño nervioso en el corto plazo.

Lo mas impactante de este desarrollo es que los implantes funcionan sin mayores inconvenientes tras 18 meses de haber sido instalados, un crecimiento representativo en relación a otras interfaces eléctricas. En total, la mano puede retransmitir tacto en veinte puntos diferentes, que sumados a la duración de los implantes forman una prótesis esencialmente sin precedentes. Como si fuera poco, las señales eléctricas pueden ser ajustadas, modificando la sensación que transmiten. Con viento a favor, esta tecnología llegaría al comercio general dentro de una década.

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