Televisión mecánica: Generando imágenes antes de la electrónica moderna

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La televisión analógica se ha retirado para dejar espacio a su hermana digital en una buena parte del mundo, sin embargo si viajamos a una época que precede a las válvulas y los cañones de rayos catódicos, ¿qué encontramos? La respuesta a esa pregunta es el televisor mecánico. En esencia, un disco perforado girando a alta rapidez se encarga de reconstruir la señal de vídeo recibida, línea por línea.

El televisor fue uno de los desarrollos tecnológicos mas fundamentales del siglo XX, sin embargo si nos detenemos a aprender su historia, descubrimos que los primeros desarrollos anteceden inclusive a las válvulas. Entonces… ¿cómo puede haber un televisor sin electronica básica? Para responder eso debemos llamar a un aliado inesperado: El fax. De hecho, el concepto de televisor mecánico no existiría de no ser por el trabajo del autor escocés Alexander Bain, además popular por la creación del reloj eléctrico. Bain realizó una maquina experimental de fax a mediados de 1840, mientras que el fisico inglés Frederick Bakewell optimizó el layout de Bain y presentó al público su «telégrafo de imágenes» en la Feria Mundial de 1851. La 1ª version experiencia apto de usar las líneas existentes de telégrafos fue el Pantelégrafo del autor italiano Giovanni Caselli, y así quedaron establecidas las raíces del fax moderno… ¿pero qué tiene que visualizar con el televisor?

En 1873, Willoughby Smith detectó la fotoconductividad del selenio, dando paso a las primeras células fotoeléctricas. Con la reproducción remota y sincronizada de fotografias estáticas ya comprobada y un nuevo sensor en la ecuación, básicamente lo que se requería era un equipo para «escanear» fotografias en movimiento, y ahí es cuando muestra el disco Nipkow, inventado por Paul Gottlieb Nipkow en 1884-85. El disco Nipkow es la pieza elemental de todo televisor mecánico, y pese a que parezca mentira sólo es un disco perforado, con sus agujeros siguiendo un patrón en espiral. Aún así, fue en el año 1925 que John Logie Baird detectó la oportunidad de apuntar fotografias en el disco Nipkow con una lente, recogiendo una lectura fugaz de qué tan oscura o brillante es una foto (gracias a las células), y los agujeros en el disco dividiéndola para su transmisión. Del otro lado, el «televisor» con una luz de neón y un 2° disco Nipkow sincronizado con el primero, se encarga de «decodificar» la imagen, tan enorme como una estampilla.

Este excelente gráfico nos ayuda a despejar dudas

Sí, admito que el 1° vídeo es suficiente complicado de seguir, y esto se debe a que un televisor mecánico necesita ser visto en acción para entenderlo con mayor precisión. Por esa razón es que incluí un 2° vídeo, el cual nos muestra a un televisor mecánico «casero» reproduciendo el rostro de una persona.

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