Un quitasol gigante para descubrir exoplanetas

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Científicos y astrónomos alrededor del globo han hallado una grande suma de exoplanetas. Misiones como Kepler están apoyando a que ese numero siga aumentando, sin embargo al instante de buscar exoplanetas por métodos directos, la propia luz de la estrella se convierte en un oponente. Para disminuir su resultado y asistir al telescopio de turno, el Jet Propulsion Lab de la NASA esta laborando en una estructura parecido a un quitasol gigante.

A principios de marzo reportamos que la misión Kepler agregó mas de 700 exoplanetas a su lista, mientras que los candidatos a tener condiciones similares a las de vuestro mundo aumentaron a veinte. Aunque los maestros están practicamente convencidos de que hay “exo-Tierras” en otras estrellas, lo ideal siempre es tratar de establecer su ubicacion física. Uno de los tantos problemas que enfrentan esta en los propios métodos de detección, en su totalidad indirectos. Si buscamos exoplanetas de los cuales se haya conseguido una foto directa, la serie se reduce a 17 ejemplares, y en todos los casos son masivos (varias veces la gente de Júpiter). Casi de modo irónico, la barrera primordial para detectar exoplanetas por foto directa es la estrella que orbitan. Los exoplanetas son fuentes de luz extremadamente débiles, y se pierden en el brillo de su estrella madre. Bloquear la luz de dicha estrella en el espacio simboliza un reto técnico considerable, sin embargo el Jet Propulsion Lab se localiza laborando en ello, y el prototipo, a simple vista, es parecido a un quitasol gigante.

 

Para utilizar un idioma mas técnico, se intenta de un coronógrafo cuya apariencia nos hace pensar en un girasol. Una vez que el coronógrafo es ubicado en la posición correcta (entre el telescopio espacial y la estrella), comienza un lento proceso en el que despliega todos sus “pétalos”, bloqueando la luz de modo efectivo. La forma del coronógrafo no fue escogida al azar: Stuart Shaklan, especialista primordial del proyecto, expone que los pétalos generan un borde mas suave, reduciendo la distorsión en las ondas de luz. En estos momentos, los especialistas trabajan en un procedimiento seguro y exacto para desplegar a este quitasol en el espacio, lo que incorpora simulaciones por computador y ejemplos a escala reducida. Sabemos que hay “más Tierras” allá afuera, ¿pero sacar una imagen? Eso sí que hará mucho ruido.

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